A testosterona impulsiona o sucesso nos homens? Não muito, nossa pesquisa sugere

Há uma crença generalizada de que sua testosterona pode afetar onde você acaba na vida. Pelo menos para os homens, há algumas evidências para essa afirmação: vários estudos associaram o aumento da testosterona ao sucesso socioeconômico. Mas um link é diferente de uma causa e usando DNA, nossa nova pesquisa sugere que pode ser muito menos importante para as chances de vida do que alegado anteriormente.

Em estudos anteriores, executivos do sexo masculino com testosterona mais alta foram encontrados para ter mais subordinados, e os comerciantes financeiros com testosterona mais alta descobriram gerar maiores lucros diários . Descobriu-se que a testosterona é maior entre os homens com mais educação e entre os homens autônomos , sugerindo uma ligação com o empreendedorismo. Muito menos se sabe sobre esses relacionamentos em mulheres, mas um estudo sugeriu que, para as mulheres, a posição socioeconômica desfavorecida na infância estava ligada a uma testosterona mais alta mais tarde na vida.

Acredita-se que a influência benéfica da testosterona funcione afetando o comportamento: experimentos sugerem que a testosterona pode tornar uma pessoa mais agressiva e mais tolerante ao risco , e essas características podem ser recompensadas em no mercado de trabalho, por exemplo nas negociações salariais. Mas nenhum desses estudos mostra definitivamente que a testosterona influencia esses resultados porque existem outras explicações plausíveis.

Em vez de a testosterona influenciar a posição socioeconômica de uma pessoa, pode ser que ter uma posição socioeconômica mais vantajosa aumente sua testosterona. Em ambos os casos, veríamos uma ligação entre a testosterona e fatores sociais como renda, educação e classe social.

Existem mecanismos plausíveis para isso também. Primeiro, sabemos que a desvantagem socioeconômica é estressante, e o estresse crônico pode diminuir a testosterona . Em segundo lugar, como uma pessoa percebe seu status em relação a outros na sociedade pode influenciar sua testosterona: estudos de partidas esportivas, geralmente entre homens, muitas vezes descobriram que a testosterona aumenta no vencedor em comparação com o perdedor.

Older man holds head in front of a computer.
O estresse crônico pode diminuir sua testosterona.
Shutterstock

Também é possível que algum terceiro fator seja responsável pelas associações observadas em estudos anteriores. Por exemplo, testosterona mais alta em homens está ligada a uma boa saúde – e uma boa saúde também pode ajudar as pessoas a ter sucesso em suas carreiras. Uma ligação nos homens entre testosterona e posição socioeconômica poderia, portanto, simplesmente refletir um impacto da saúde em ambos. (Para as mulheres, testosterona mais alta está ligada a pior saúde, então esperaríamos uma associação de testosterona mais alta e posição socioeconômica mais baixa.)

Veja assim

É muito difícil separar esses processos e estudar apenas os efeitos da testosterona em outras coisas. Com esse objetivo em mente, aplicamos uma abordagem de inferência causal chamada “randomização mendeliana”. Isso usa informações genéticas relevantes para um único fator (aqui, testosterona) para isolar apenas o efeito desse fator em um ou mais resultados de interesse (aqui, resultados socioeconômicos, como renda e qualificações educacionais).

DNA visualisation with coloured bars

O DNA pode nos dizer muito sobre nossa relação com a testosterona.
Zita/Shutterstock

A testosterona circulante de uma pessoa pode ser afetada por fatores ambientais. Alguns, como a hora do dia, são fáceis de corrigir. Outros, como a saúde de alguém, não são. Crucialmente, as circunstâncias socioeconômicas podem influenciar a testosterona circulante. Por esse motivo, mesmo que vejamos uma associação entre a testosterona circulante e a posição socioeconômica, não podemos determinar o que está causando o quê.

É por isso que a informação genética é poderosa: seu DNA é determinado antes do nascimento e geralmente não muda durante a sua vida (há raras exceções, como as mudanças que ocorrem com o câncer). Portanto, se observarmos uma associação de posição socioeconômica com variantes genéticas ligadas à testosterona, isso sugere fortemente que a testosterona está causando as diferenças nos resultados socioeconômicos. Isso ocorre porque a influência nas variantes de outros fatores é muito menos provável.

Em mais de 300.000 participantes adultos do UK Biobank , identificamos variantes genéticas ligadas a níveis mais altos de testosterona, separadamente para homens e mulheres. Em seguida, exploramos como essas variantes estavam relacionadas a resultados socioeconômicos, incluindo renda, qualificações educacionais, situação de emprego e privação em nível de área, bem como auto-relato de risco e saúde geral.

Semelhante a estudos anteriores, descobrimos que homens com testosterona mais alta tinham renda familiar mais alta, viviam em áreas menos carentes e eram mais propensos a ter um diploma universitário e um emprego qualificado. Nas mulheres, a testosterona mais alta foi associada a uma posição socioeconômica mais baixa, incluindo menor renda familiar, morar em uma área mais carente e menor chance de ter um diploma universitário. Consistente com evidências anteriores, a testosterona mais alta foi associada a uma melhor saúde para os homens e pior para as mulheres, e mais riscos para os homens.

No entanto, havia pouca evidência de que a variação genética relacionada à testosterona afetasse a posição socioeconômica. Tanto em homens quanto em mulheres, não detectamos efeitos de variantes genéticas relacionadas à testosterona em qualquer aspecto da posição socioeconômica, saúde ou risco.

Como identificamos menos variantes genéticas ligadas à testosterona em mulheres, nossas estimativas para mulheres foram menos precisas do que para homens. Consequentemente, não podemos descartar efeitos relativamente pequenos da testosterona na posição socioeconômica das mulheres. Estudos futuros poderiam examinar associações em mulheres usando amostras maiores e específicas para mulheres.

Mas para os homens, nossos resultados genéticos sugerem claramente que estudos anteriores podem ter sido influenciados pela influência de fatores adicionais, incluindo potencialmente o impacto da posição socioeconômica sobre a testosterona. E nossos resultados indicam que – apesar da mitologia social em torno da testosterona – pode ser muito menos importante para o sucesso e as chances de vida do que estudos anteriores sugeriram.

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